Una nevada en hora punta provoca el caos en Washington DC

La caravana del presidente Obama quedó atrapada en un atasco por la falta de previsión de las autoridades

Washington / Nueva York

Los ciudadanos de la región de Washington, la capital de Estados Unidos, vivieron este miércoles por la noche un adelanto de los efectos que puede provocar una tormenta de nieve potencialmente histórica este fin de semana. La caída de apenas tres centímetros de nieve en plena hora punta, el hielo en la calzada y las bajas temperaturas, dejaron varias avenidas y la autopista de circunvalación bloqueada durante nueve horas. El jueves por la mañana, la situación de las carreteras ha obligado a retrasar dos horas la apertura de los colegios públicos.

Una nevada en hora punta provoca el caos en Washington DC CARLOS BARRIA REUTERS / ATLAS

La alerta emitida por los servicios meteorológicos para el fin de semana prevé un mínimo de 30 cm de nieve y fuertes vientos que podrían provocar importantes cortes de electricidad. Pero una nevada considerablemente menor atrapó en la noche del miércoles incluso a la caravana del presidente Obama a su regreso de la base Andrews en Maryland. El mandatario tardó más de una hora en llegar a la Casa Blanca —un trayecto de 24 km— Otros residentes de la región permanecieron atrapados en las autopistas durante más de seis horas. La nieve y el hielo habían obligado a cerrar las rampas de acceso, por lo que miles de personas debieron quedarse en sus coches sin poder abandonar la circunvalación.

“La caravana tuvo que parar en la mayoría de los semáforos y avanzar lentamente por el atasco, empleando en alguna ocasión las sirenas”, explicó el servicio de información de la Casa Blanca. En condiciones normales, el vehículo del presidente y su equipo, acompañado de la policía, viaja por calles que han sido anteriormente despejadas por motivos de seguridad. Anoche “las furgonetas se resbalaban sobre el hielo, llegando a rozar el bordillo de la carretera en varias ocasiones. Después de más de una hora, los vehículos empezaron a hacer un uso más agresivo de las sirenas para no tener que parar en los semáforos”.

La alcaldesa de la capital, Muriel Bowser, compareció este jueves para disculparse ante los ciudadanos por la respuesta "inadecuada" de las autoridades a la nevada. "No proporcionamos los recursos adecuados en el momento oportuno para haber evitado lo que ocurrió anoche", declaró Bowser. El caos de tráfico puede convertirse en un preludio de los efectos de la primera gran tormenta de este invierno, que el fin de semana puede batir récords históricos en la costa Este con acumulaciones de más de 30 cm de nieve, según las primeras previsiones.

Estanterías de un supermercado de Washington el miércoles por la noche. EL PAIS

El Servicio Nacional de Meteorología ha emitido una alerta para la ciudad de Washington por precipitaciones que pueden dejar entre 25 y 45 cm de nieve, combinadas con viento fuerte. Se espera que la tormenta llegue a los Estados de de Virginia y Maryland en la mañana del viernes y que dure hasta la noche del sábado, con capacidad para afectar a más de 50 millones de personas. “Las condiciones que pueden amenazar potencialmente la vida de las personas entre el viernes y el sábado por la noche”, dice el aviso. “Las condiciones para viajar se verán severamente limitadas, si no llegan a ser imposibles, durante el pico de la tormenta en la madrugada del viernes al sábado”.

El aviso llegó con más de 48 horas de antelación, según los expertos, porque la mayoría de los modelos de predicción sobre la tormenta adelantan un mínimo de 30cm de nieve en la capital del país. Todos coinciden en que hay un 40% de probabilidades de que haya al menos 45 cm de nieve, un 65% en que caerán al menos 30 cm y un 75% en que serán al menos 20 cm.

Los expertos atribuyen la gravedad de la tormenta a la combinación de nieve y viento a las bajas temperaturas —por debajo de 7 grados bajo cero— y al hecho de que puede durar más de 36 horas. “Donde sea que esté el viernes por la noche, es muy probable que deba permanecer ahí hasta el domingo, el lunes, o puede que más tarde”, avisa The Washington Post.

De cumplirse las previsiones, la tormenta de este fin de semana puede igualar a la que paralizó Washington en febrero de 2010. Se espera que la región más afectada abarque desde Kentucky hasta Maryland —incluido Washington DC y Baltimore—, con capacidad para llegar después hasta Philadelphia, Nueva York y Boston, aunque las autoridades aún no han emitido alertas concretas para estas ciudades.

El alcalde de Nueva York: "Estamos listos"

SANDRO POZZI ( Nueva York)

Los vecinos de Nueva York empezarán a ver caer los primeros copos de nieve temprano la mañana del sábado. La previsión indica que nevará hasta entrada la noche, con una acumulación que podría superar los 20 centímetros. “Estamos listos para afrontar la primera gran tormenta del invierno”, indicó el alcalde Bill de Blasio en una rueda de prensa para exponer los preparativos. Dejó claro, en todo caso, que la dimensión de la tempestad “no está clara” a 48 horas.

En este momento, se van a movilizar 1.600 vehículos con palas para limpiar las calles de la mayor metrópoli de Estados Unidos. Aunque la tormenta es “bastante grande”, en sus palabras, aseguró que no llevará a tomar medidas extremas como la suspensión del servicio de metro o prohibir la circulación. “La de hace un año fue otro tipo de evento”, indicó, “hemos aprendido de aquel episodio” que creó un verdadero enfrentamiento con el gobernador Andrew Cuomo.

Bill de Blasio pidió a los neoyorquinos que aprovechen que la tormenta golpeará la ciudad en fin de semana para “tomarlo con tranquilidad” y en este sentido urgió que se evite coger el coche “en la medida de lo posible”. Una vez se vea cómo progresa el evento meteorológico, se decidirá si los colegios públicos abrirán el lunes. “Esta vez lo haremos bien para que la ciudad opere con normalidad y estaremos listos si las condiciones empeoran”, concluyó.

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